La Harpe

 La pratique de la harpe irlandaise

Inscrit en 2019  sur la Liste représentative du patrimoine culturel immatériel de l’humanité

La pratique de la harpe irlandaise est au cœur de l’identité du peuple irlandais. La harpe, symbole national de l’Irlande, est pratiquée depuis plus de mille ans. Ses sons de cloche et sa musique captivent tous les auditoires et sont mis à l’honneur dans la littérature, la mythologie et le folklore irlandais. Ayant remplacé les harpes taillées dans un seul morceau de saule et montées avec des cordes métalliques que l’on pinçait avec les ongles, les harpes contemporaines sont fabriquées dans diverses essences de bois durs et dotées de cordes en boyau ou en nylon que l’on pince du bout des doigts. Si certains hommes (adultes et jeunes) jouent de la harpe, les femmes (adultes et jeunes) sont toutefois les principales praticiennes. Les savoir-faire nécessaires sont transmis oralement et/ou au moyen de la notation musicale, et les représentants contemporains de la harpe traditionnelle à cordes métalliques sont les détenteurs d’un précieux héritage musical. Les joueurs de harpe contemporaine à cordes en boyau ont sauvegardé ce répertoire ancien et ont assuré sa continuité tout en l’adaptant à l’évolution des styles. On assiste depuis une soixantaine d’années à un regain d’intérêt pour la pratique de la harpe, grâce à une reconnaissance croissante de son rôle dans l’identité, la langue et la culture irlandaises. Les détenteurs et praticiens de l’élément sont aujourd’hui 1 500 environ, et ce chiffre augmente régulièrement. La pratique de la harpe a également aidé à combler le fossé qui séparait les gens et à favoriser la diversité.
https://ich.unesco.org/fr/RL/la-pratique-de-la-harpe-irlandaise-01461


The Brian Boru, or Trinity College harp is probably the oldest intact wire-strung frame harp in existence. It is the national symbol of Ireland, and is depicted on coins, passports and all Government documents.

Thought to date from about 1400 A.D, the instrument could not have belonged to High King Brian Boru, because he died in the year 1014.  Rt. Hon. William Conyngham, presented it to Trinity College in Dublin around 1780. In the late 1950s, the harp was displayed at an exhibition in London, after which Trinity College sent it to the British Museum for assessment and repair.

It was found that earlier repairs had not been well done; putty used to repair cracks had obscured some of the ornamentation, while at some stage the forepillar had been extended, thus altering the symmetry of the harp. Much of the wood was decayed or worm eaten, while many pegs or shoes were missing. The Museum restored the forepillar to its probable original form, and replaced decayed and missing parts. All parts were cleaned and polished, and the instrument put together again.

At this point Joan Rimmer, an expert in this field, was called in to restring the harp, after which it was tuned, and then Mary Rowland was invited to play it.  Eventually it was decided that the harp was too fragile to be kept up to pitch, so the strings were slackened. This last playing of the Brian Boru harp was recorded by the BBC. On the recording Mary Rowland can be heard playing Is umbo agus éiriú from the Bunting Collection.

Some years after it had returned to Trinity College, the harp was stolen.  However the instrument was tracked to where it had been buried in a heap of sand and it had suffered little damage. The Brian Boru harp now leads a quiet life in the Library of Trinity College. [Adapted from a text by  Gráinne Yeats, 2003]

Trinity_College_Harp

We have two historical accounts of the the Trinity College harp being played, one from around 1760, and one from 1961.
In 1961, it seems that Joan Rimmer brought some of the strings up to tension, while harpist Mary Rowland played the harp. Little information has been published on these experiments, though I have some audio recording of some of the playing. The BBC archive also holds some items but I have never heard theirs so I am not sure if they are the same as mine. The tunes played on the audio were the Irish tune Umbo agus éiriú from Bunting, and the French dance Jolivete, as well as experiments with sounding harmonics, pedal-harp style. I understand that the sound of the harp in 1961 was, despite the under-tensioned strings, a revelation to musicians who had never heard the voice of an early Gaelic harp before.   The brass strings installed by Joan Rimmer were then slackened, but remain on the harp to this day.  [Simon Chadwick ]

“Is iombo eru” played by Mary Rowland on the Trinity College harp, 1961.

from  http://www.earlygaelicharp.info/harps/trinitymusic.htm


Turlough O’Carolan

Compositeur et harpiste irlandais (Nobber, comté de Meath, 1670 – Ballyfarnon, comté de Roscommon, 1738).

Il apprit à jouer de la harpe après être devenu aveugle à dix-huit ans, et mena ensuite une vie itinérante, composant à la fois la musique et les paroles des chants qu’il interprétait. Ses quelque 220 chansons sont toutes en gaélique sauf une seule, O’Carolan’s Devotion (en anglais). Il fut le plus célèbre des musiciens itinérants irlandais, et le dernier à être également compositeur. Il semble avoir bien connu la musique « savante » de son temps, en particulier celle de Geminiani. En 1748, son fils collabora à une première édition de ses œuvres, qui, malheureusement, n’a survécu qu’incomplète. On ignore en outre à peu près totalement comment il harmonisait ses chansons. Vers 1780 parut à Dublin A Favourite Collection of… Old Irish Tunes of… Carolan.

Extrait de  Larousse « Dictionnaire de la musique ».

Carolan’s Concerto

Jouée par Siobhán Armstrong  –  Maya Recordings 2004